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El vapeo supera al consumo de cigarrillos entre los jóvenes, según un nuevo informe

El vapeo se ha convertido en una práctica más común que fumar cigarrillos entre los jóvenes, según revela un reciente informe coordinado por la Universidad de Glasgow y encargado por la Organización Mundial de la Salud (OMS). Este estudio refleja una tendencia preocupante: el creciente aumento de la popularidad del vapeo entre los adolescentes en los últimos años. Según una encuesta realizada por la organización benéfica antitabaco Ash, el porcentaje de jóvenes que experimentan con vapeadores ha aumentado del 7,7 % en 2022 al 11,6 % en 2023.

La curiosidad es la principal motivación para que la mayoría de estos jóvenes prueben el vapeo, y están al tanto de la publicidad de los vapeadores tanto en tiendas físicas como en línea. Otras motivaciones incluyen la facilidad para adquirirlos, la variedad de sabores y la posibilidad de relacionarse con sus pares. Sin embargo, el vapeo conlleva numerosos riesgos para los usuarios, como daños en los pulmones y el cerebro.

Impacto en los adolescentes

Durante la adolescencia, se produce un período crítico en el desarrollo del cerebro. En esta etapa, el cerebro experimenta un crecimiento, cambios y forma nuevas conexiones. Las áreas que controlan las emociones y la recompensa se desarrollan más rápido que las que contribuyen a la planificación y el autocontrol. Esta situación puede llevar a los adolescentes a asumir más riesgos, como el inicio del vapeo.

La nicotina presente en los vapeadores afecta a los adolescentes de manera diferente que a los adultos, ya que sus cerebros son más sensibles a ella. Los receptores cerebrales afectados por la nicotina juegan un papel fundamental en el aprendizaje y la adicción. Incluso niveles bajos de exposición a la nicotina pueden aumentar la probabilidad de que los adolescentes se vuelvan adictos a otras sustancias, experimenten conductas de riesgo o desarrollen problemas de salud mental.

La nicotina puede tener efectos duraderos en el cerebro adolescente, afectando su capacidad de aprendizaje y concentración, así como aumentando la propensión a actuar impulsivamente en la edad adulta. Incluso una pequeña cantidad de nicotina puede representar un riesgo para los adolescentes predispuestos a enfermedades como el asma, haciéndolos más sensibles al estrés y posiblemente provocando problemas de ánimo más adelante.

Los jóvenes que vapean pueden ser más propensos a comenzar a fumar y les resulta más difícil dejar de consumir nicotina. El uso de productos de vapeo junto con otros productos que contienen nicotina, como los cigarrillos, puede ser aún más perjudicial para su salud.

Riesgos menos evidentes

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El vapeo también conlleva muchos riesgos menos evidentes. Las sustancias químicas presentes en los líquidos para vapear, que incluyen varias toxinas, metales pesados y posiblemente incluso polonio radiactivo, pueden ser perjudiciales. La composición de los ingredientes, la cantidad de cada uno y la temperatura a la que se calientan pueden afectar lo que finalmente se inhala.

Algunos vaporizadores pueden liberar más nicotina de la esperada. Esto puede ser debido a la mezcla específica de ingredientes que diferentes marcas utilizan en el líquido para vapear. La amplia variedad de sabores disponibles en el mercado, que incluye más de 7 000 opciones como frutas, algodón de azúcar, menta y chocolate, está diseñada para atraer a los jóvenes. Un estudio realizado en Estados Unidos en 2023 descubrió que los adolescentes se sienten especialmente atraídos por los sabores más afrutados.

Sin embargo, estos aromas también pueden dañar los pulmones y provocar una enfermedad grave conocida como «pulmón de palomitas de maíz» o bronquiolitis obliterante. Esta enfermedad afecta a las vías respiratorias más pequeñas de los pulmones y puede causar tos y dificultad para respirar.

Conclusiones y recomendaciones

La próxima prohibición de los vapeadores desechables, como la que se implementará en Reino Unido, Bélgica, Francia y España, podría no ser suficiente para abordar el problema. Con la presencia de más de 400 marcas de vapeadores en el mercado, es evidente que se requiere un enfoque más amplio para abordar este problema.

Se requieren medidas más enérgicas contra los adultos que compran vapeadores para los jóvenes, así como advertencias sanitarias prominentes, tanto en línea como en las tiendas, que sean tan claras como las de los paquetes de cigarrillos.

También es crucial imponer restricciones en los sabores dirigidos a los jóvenes, fortalecer los controles de edad para todas las ventas de vapeadores y establecer regulaciones que aborden no solo el contenido de nicotina, sino también los ingredientes y el envasado de los vapeadores sin nicotina.

El control continuo de la seguridad de estos productos también es vital, especialmente ante las lagunas legales que han sido explotadas por «empresas deshonestas» que ofrecen muestras gratuitas de vapeadores sin nicotina a los jóvenes.

Quienes consideren el vapeo como una forma de dejar de fumar deben tener como objetivo dejar de vapear por completo, no simplemente cambiar un hábito por otro. El vapeo no está libre de riesgos para los no fumadores y puede acarrear graves consecuencias, especialmente en los jóvenes.

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